Rutan Modelo 316/318 SpaceShipOne & White Knight

Gracias a la financiación de Paul Allen, el cofundador de Microsoft junto a Bill Gates, Burt Rutan, con su empresa Scaled Composites, empezó el diseño del Tier One, un sistema para vuelos espaciales en 1997. Algunos de los conceptos de la aeronave Tier One se basaron en el modelo de gran altitud Proteus, también diseño por Burt Rutan. El desarrollo del Tier One tendría un coste aproximado de 25 millones de dolares. El diseño aerodinámico del mismo se hizo enteramente usando CFD (dinámica computacional de fluidos), sin uso de pruebas en túnel del viento.

El objetivo primario del Tier One era ganar el Ansari X-Prize, con  10 millones de dolares de premio a la primera aeronave en volar por parte de una empresa privada, que fuera reutilizable, pudiera trasportar 3 pasajeros o su equivalente (siendo 90 Kg el lastre equivalente) y volara a más de 100 km. de altitud, que marca el inicio de los vuelos espaciales. Aunque Rutan estimaba que el coste por vuelo de Tier One sería de unos 80.000 dólares, él no tenía planes para desarrollar una versión comercial. Su motivación no era luchar frente a la burocracia gubernamental por eso. Quería demostrar, ganando el X-Prize, que los vuelos espaciales privados se podrían lograr, de segura y económica, utilizando conceptos innovadores en aerodinámica y propulsión.

El Tier One constaba de dos vehículos: el White Knight, Aeronave lanzadora, y el avión propiamente espacial SpaceShipOne. En la misión “tipo” del Tier One, el White Knight lleva el SpaceShipOne sujeto bajo su fuselaje hasta un punto a 65 km del aeropuerto de Mojave, después el SpaceShipOne se libera a una altitud de 15 km y unos 215 km/h. En ese momento el SpaceShipOne enciende su motor cohete e inicia el ascenso con una inclinación de 84 grados. Después de un periodo comprendido entre 65 y 80 segundos, el motor se apaga, y la nave continuará en ascenso balístico hasta una altitud de 110 kilómetros. A partir de este punto, iniciaría el reingreso a la atmósfera, y el planeo de aterrizaje de vuelta a la pista de Mojave.

El White Knight es también una aeronave tripulada con dos turborreactores, cuya cabina, aviónica, sistemas de control electrónicos, hidraulicos, sistema de datos y los componentes del sistema eléctrico eran idénticos a los instalados en el SpaceShipOne. Por lo tanto, los vuelos de prueba del “Caballero Blanco” servían para calificar y dar el “ok” a todos los sistemas de la nave, a excepción del cohete propulsión híbrida. El White Knight por su relación empuje/peso permitía a los pilotos una simulación bastante realista de maniobras de vuelo, aproximación y aterrizaje del SpaceShipOne.

El 1 de abril de 2004, la FAA / AST emitió la primera licencia comercial para un vuelo espacial (LRLS 04-067), y al Aeropuerto de Mojave como el primer puerto aerospacial comercial del mundo. El 29 de septiembre y 04 de octubre el SpaceShipOne  completó con éxito los vuelos y logrando el preciado y prestigioso Ansari X-Prize. El 5 de octubre de 2005, el White Knight y el SpaceShipOne fueron trasladados a Washington D.C. y puestos en exhibición permanente en la galeria de los grandes Hitos del Museo Smithsonian del Aire y del Espacio.

Toda vez que Burt Rutan consiguió demostrar una vez más de lo que era capaz, la figura de Richard Brandson siempre estuvo ligada al proyecto y tras el éxito del SpaceShipOne, Scaled Composites y Virgin Group formaron The Spaceship Company, que será la encargada de construir la 5 aeronaves White Knight 2 / SpaceShipTwo que formarán la flota de Virgin Galactic para transportar turistas al espacio a un precio estándar de 200.000 dólares.

Lo importante para mi y seguramente todos los que leéis en este blog es que la figura de Burt Rutan de nuevo dejó su impronta en la historia ya no solo de la aviación sino de la aventura espacial.

Grande Rutan y mi eterna admiración.